Washoe-projektet: Rørende og fascinerende

18 januar, 2021
Washoe-projektet beviste, at aber har en højere grad af tanker, følelser og bevidsthed, end mennesker forventede. For mange ændrede dette eksperiment fuldstændig opfattelsen af disse dyr. 

Washoe-projektet er både fascinerende og rørende. Det involverer en hunchimpanse ved navn Washoe, der anses for at være det første ikke-menneskelige dyr, der lærte amerikansk tegnsprog. For mange folk var det en afsløring af naturen.

Drs. Allen Gardner og Beatrix Gardner begyndte på dette projekt den 21. juni 1966, da Washoe blot var en to år gammel chimpanse.

Chimpansen var oprindeligt fra Vestafrika, men hun blev fanget der og bragt til USA af landets luftstyrke et år før, eksperimentet begyndte. Selvom hun skulle være brugt til NASA-eksperimenter, adopterede Allen og Beatrix Gardner hende, og de begyndte Washoe-projektet.

“Jeg er fortaler for dyrerettigheder såvel som menneskerettigheder. Det er vejen for et helt menneske.”

-Abraham Lincoln-

Lille abe, der holder om træstamme

Washoe-projektet

Allen og Beatrix Gardner havde allerede erfaring med at arbejde med andre aber, før de begyndte på Washoe-projektet. Sprogvidenskab var allerede et interesseområde for dem, og parret ønskede at finde ud af, om det var muligt for dyr at lære menneskesprog. 

De adopterede to chimpanser med intentionen om at lære dem at tale som mennesker. Begge forsøg fejlede, og forskerne konkluderede, at anatomien hos aber gjorde det talte sprog umuligt for dem.

Ydermere opgav de at lære aberne at tale. Derefter kom Washoe ind i deres liv, og de anså tegnsprog som en passende mulighed. Når alt kommer til alt, er hænderne på denne art meget lig menneskehænder, hvorfor sandsynligheden for succes var højere.

Uddannelse af Washoe

Allen og Beatrix Gardner mente også, at det var bedst at opdrage Washoe, som var hun menneske. Med andre ord opdragede de hende som en lille pige. De ønskede at vide, om chimpansen ville være i stand til at lære det menneskelige sprog naturligt, som en menneskebaby ville.

Washoe havde derfor sit eget tøj, og hun sad ned ved bordet for at spise med sine tutorer. Hun havde også sine egne, personlige ting, såsom en tandbørste og børste, bøger og legetøj. Faktisk boede hun i en trailer udstyret med en stue, et køkken, en kommode, et køleskab og en seng, da hun voksede op.

Allen og Beatrix Gardner overdrog myndigheden for Washoe til Roger og Deborah Fouts, da hun var fem år gammel. De passede på hende siden da, og de opretholdt de samme livsparametre.

Intelligente væsener

Washoes omsorgspersoner blev pålagt at bruge tegnsprog og afholde sig fra at bruge det talte sprog. De ønskede ikke, at hun skulle føle sig anderledes fra andre. I stedet ønskede de at få hende til at tro, at tegn var den naturlige form for kommunikation. Lidt efter lidt lærte hun at kommunikere med mennesker.

De ønskede ikke at gøre brug af nogen betingningsmetode for, at Washoe kunne lære tegnsprog. Med andre ord ønskede de ikke at belønne hende for hendes bedrifter, hvilket dyretrænere normalt gør. I stedet var det forventet, at hun lærte ved imitation. Og det gjorde hun! Chimpansen kendte til mere end 350 ord/tegn ved afslutningen af eksperimentet.

Washoe havde selvfølgelig sin egen personlighed. Hun elskede at kigge i bøger i sin fritid. Hun elskede også at kigge i skokataloger. Generelt fangede sko hendes opmærksomhed, og hun havde en stor sans for humor.

Abe i naturen

Washoe-projektet er mere end et eksperiment

To hændelser fangede de to Gardners’ opmærksomhed. Faktisk er der ingen af dem, der forventede det. Den første hændelse opstod, da en af dem tog af sted for at føde en baby, der senere døde. Washoe kunne ikke lide hendes fravær.

Da kvinden vendte tilbage, fortalte hun Washoe på tegnsprog, hvad der var sket. Chimpansen sænkede sit blik og bevægede så sin finger ned af ansigtet på den sørgende mor, som et spor fra en tåre. Dette afslørede ikke kun en høj grad af forståelse, men at hun også forstod følelser og var empatisk.

Den anden hændelse opstod, da de placerede hende foran et spejl og spurgte hende om, hvordan hun så ud. Hun svarede; “Det er mig, Washoe”. Det betyder, hun havde selvbevidsthed, hvilket er en højere kognitiv funktion.

Selvom chimpansen døde i 1965, fortsætter projektet stadig. Mange, der kendte til projektet, har foreslået, at primater bliver erklæret som “ikke-menneskelige personer”. Hvad tænker du om dette?

Tamames, K. (2008). Personas como Washoe. Cuadernos para el diálogo, (28), 129-131.